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Juan Leyva

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BECQUEREL


Antoine Henri Becquerel nació en París el 15 de diciembre de 1852, perteneció a una distinguida familia de académicos y científicos. Su padre, Alexander Edmond Becquerel, fue profesor de Física Aplicada y llevó a cabo investigaciones sobre la radiación solar y en la fosforescencia, mientras que su abuelo, Antoine César, fue miembro de la Real Sociedad e inventor de un método electrolítico para la extracción de metales a partir de sus minerales.


Entró en la Escuela Politécnica en 1872 y en el departamento gubernamental de Ponts-et-Chaussées en 1874. Se graduó como ingeniero en 1877 y en 1894, le nombraron jefe de ingenieros. Y en 1888 obtuvo el grado de Doctor en Ciencias.


En 1878 tomó el relevo de su padrecomo asistente en el Museo de Historia Natural, en la Cátedra de Física Aplicada en el Conservatoire des Arts et Métiers. En 1892 fue nombrado profesor de Física Aplicada en el Departamento de Historia Natural en el Museo de París. Y en 1895 se convirtió en profesor en la Escuela Politécnica.


Sus primeros trabajos, fueron en torno a  la polarización plano de la luz, al fenómeno de la fosforescencia y la a absorción de luz por los cristales (su tesis de doctorado). También trabajó sobre el magnetismo terrestre.  En 1896, descubre el fenómeno de la radiactividad natural, por lo que abandona sus anteriores trabajos.


Tras un debate con Henri Poincaré sobre la radiación. recientemente descubierta por Roentgen (rayos X) y acompañada por un tipo de fosforescencia en el tubo de vacío, Becquerel decidió investigar si había alguna conexión entre los rayos X y la fosforescencia. Había heredado de su padre, un suministro de sales de uranio, que producían fosforescencia en contacto con la luz. Cuando las sales se colocan cerca de una placa fotográfica cubierta con papel opaco, la placa se empañaba. El fenómeno era común a todas las sales de uranio estudiadas y  concluyó que formaba parte de las propiedades del átomo de uranio.


Más tarde, Becquerel demostró que los rayos emitidos por el uranio, (que durante mucho tiempo llevaron el nombre de su descubridor), ionizizaban los gases; y se diferenciaa de los rayos X en  que puedan ser desviados por campos eléctricos o magnéticos.


Por el descubrimiento de Becquerel sobre la radiactividad espontánea fue galardonado con la mitad del Premio Nobel de Física en 1903, la otra mitad le perteneció a Pierre y Marie Curie por su estudio de la radiación.  


Becquerel publicó sus hallazgos en muchos artículos, principalmente en los Anales de Física y de Química y en el Comptes Rendus de l'Académie des Sciences.


Fue elegido miembro de la Académie des Sciences de Francia en 1889 . También lo fue de la Accademia dei Lincei y de la Real Academia de Berlín, entre otros. Fue nombrado Oficial de la Legión de Honor en 1900.


Estuvo casado con Lucie Janin, la hija de un ingeniero civil. Tuvieron un hijo, Jean, en 1878, que también fue físico: la cuarta generación de científicos en la familia Becquerel.


Antoine Henri Becquerel murió en Vannes, Bretaña el 25 de agosto de 1908.